Las escenas de los devastadores incendios forestales de este verano en el sur de Europa resonaron en todo el mundo. Acres de olivares reducidos a carbón vegetal. Ganado muerto y quemado en campos ennegrecidos.

«Estoy arruinado», un pastor de la región italiana de Cerdeña le dijo a la RAI, la emisora ​​pública del país. «Todo lo mío se quemó. Todo.»

En la isla griega de Evia, miles de residentes se vieron obligados a huir en barco como las llamas los llevaron al agua. Con el tiempo consumió más de 1.000 kilómetros cuadrados y fue «el mayor incendio de la historia en Grecia», según Demetres Karvallas, director de WWF Grecia.

El verano de 2021 será recordado como una de las peores temporadas de incendios forestales en Europa registradas, con más de 350.000 hectáreas – y contando – quemado en Italia, Grecia y España, casi tres veces el promedio durante la última década.

Los récords de temperatura se hicieron añicos en el sur de Europa, y los grandes incendios simultáneos desafiaron la capacidad de coordinación de las autoridades europeas.

«Está afectando a todo el Mediterráneo, de este a oeste», dijo Marc Castellnou, jefe de bomberos y experto en incendios forestales de la región española de Cataluña. «No importa la cantidad de recursos que tengas. El fuego … te vencerá».

Los incendios han provocado una discusión entre los funcionarios europeos sobre si los servicios de emergencia están preparados, después de décadas de austeridad, para las consecuencias del cambio climático.

El incendio en la isla de Evia este verano consumió más de 1.000 kilómetros cuadrados y fue «el incendio individual más grande de la historia en Grecia», según WWF Grecia. (Milos Bicanski / Getty Images)

Pero los expertos en incendios advierten que Europa necesita más que invertir en nuevos aviones y helicópteros. Dicen que los gobiernos europeos y los ciudadanos por igual deben repensar su relación con el paisaje o enfrentar incendios cada vez mayores.

«Deben reconocer que es de su propio interés administrar la tierra de una manera que sea … menos susceptible al fuego», dijo Johann Goldammer, director fundador del Centro Global de Monitoreo de Incendios en el Instituto Max Planck de Alemania. «Si no lo hacen, siempre correrán tras el problema».

Desafíos a la austeridad

En Grecia, donde los incendios forestales causaron dos muertes y miles de personas perdieron sus hogares, el ajuste de cuentas de las últimas semanas se ha centrado directamente en un gobierno que recortó los presupuestos de protección civil en nombre de la austeridad, mientras gastaba más en la policía y el ejército.

Durante su enfrentamiento diplomático con Turquía en el verano de 2020, Grecia vertió más de 4.000 millones de euros en el ejército, una cantidad aumentó en más del 50 por ciento este año. Pero cuando la Autoridad Forestal solicitó 17,7 millones de euros (unos 26,3 millones de dólares canadienses) para la prevención de incendios en noviembre, recibió solo 1,7 millones de euros (unos 2,5 millones de dólares).

Mientras tanto, los presupuestos de extinción de incendios se redujeron drásticamente a raíz de la crisis financiera de 2008. 20 por ciento más bajos de lo que eran antes de la austeridad.

«Hay al menos un 20 por ciento de escasez de energía humana», dijo Pablo Sánchez, portavoz de los Sindicatos de Servicios Públicos Europeos, un grupo laboral que representa a los bomberos europeos.

La gente observa columnas de humo que se elevan de un incendio forestal en la cordillera de Sierra Bermeja en la provincia de Málaga, España, en septiembre. (Jorge Guerrero / AFP a través de Getty Images)

«Si te enfrentas a un incendio que exige 100 personas y tienes 60, terminas cortando las esquinas», dijo Sánchez. «Eso es lo que pasó con las evacuaciones».

Incapaz de contener los incendios y marcado por una temporada de incendios forestales de 2018 que vio más de 100 muertos en la ciudad turística de Mati, Las autoridades griegas optaron por evacuaciones masivas, que dejaron a comunidades enteras expuestas a la destrucción, con incendios forestales libres para crecer.

«El estado está ausente», dijo un aldeano a un reportero de AFP durante los incendios de agosto. «Y en el invierno nos vamos a ahogar por las inundaciones sin los bosques que nos protegían».

La ira griega por la respuesta política ha provocado una disculpa del primer ministro Kyriakos Mitsotakis, un aumento de las inversiones en tecnología de extinción de incendios y la creación de un nuevo ministerio del clima encargado de prevenir futuros desastres.

Pero incluso en países con numerosos bomberos bien equipados, los servicios de emergencia están luchando por mantenerse al día con los incendios que parecen agravarse cada año.

Se ve al primer ministro griego Kyriakos Mitsotakis visitando la isla griega de Evia durante los incendios forestales en agosto de 2019. Mitsotakis se disculpó el mes pasado por la deslucida respuesta de su gobierno a la actual temporada de incendios forestales. (Angelos Tzortzinis / AFP a través de Getty Images)

‘La raíz del problema’

Mauro Giulianella, que representa a los miles de bomberos de Italia como director de su mayor sindicato del sector público, FP-CGIL, recordó haber conducido durante la noche desde Sicilia a Roma después del peor de los incendios forestales, viendo las luces brillantes de pequeños incendios reavivando a medida que avanzaba. a lo largo de.

«Fue muy deprimente», dijo en italiano.

El FP-CGIL está pidiendo la creación de una fuerza nacional de extinción de incendios para ayudar a las zonas rurales y una mayor inversión en la prevención de incendios.

Italia normalmente cuenta con los recursos necesarios para hacer frente a una temporada alta de incendios, según Goldammer. Pero este año fue diferente. Según una estimación, Italia vio hasta 1.000 nuevos incendios al día en su punto máximo.

El motor de este aumento es un cambio demográfico que se ha estado produciendo en Europa durante más de una generación.

«No respondemos a la raíz del problema», dijo Castellnou. «Nuestra sociedad se está convirtiendo en una sociedad urbana».

«La generación joven está abandonando el campo», dijo Goldammer.

Un avión de Canadair arroja agua sobre un incendio en la reserva natural Monte Catillo en Tivoli, Italia, el 13 de agosto de 2021. (Alberto Pizzoli / AFP a través de Getty Images)

Como resultado, dijo, la tierra que alguna vez fue cultivada y ocupada intensivamente está siendo abandonada y reclamada por nuevos bosques de rápido crecimiento que alimentan incendios más grandes, dijo Goldammer. En Grecia, la cubierta forestal ha aumentado, a pesar de las sucesivas temporadas de incendios devastadores.

«La gente usó [to use] cada palo de madera para cocinar y calentar, y esto ha sido abandonado «, dijo.» Un incendio forestal hoy en día encuentra tanto combustible que históricamente no ha estado disponible «.

Peores técnicas de gestión de la tierra centenarias, como la quema controlada de matorrales al limpiar los campos para la agricultura, se han vuelto increíblemente peligrosas a medida que las olas de calor secan el campo.

La expansión suburbana en las principales ciudades de Europa también ha llevado a que más personas vivan entre los bosques, lo que aumenta el riesgo de que se produzca un incendio.

Estas tendencias son más fuertes en el Mediterráneo, pero el cambio climático significa que las temperaturas más altas que las impulsan se están desplazando hacia el norte, hacia el centro de Europa, donde los incendios descontrolados podrían ser aún más devastadores.

Alexander Held, un experto en predicciones de incendios del Instituto Forestal Europeo, dijo que en estas circunstancias, Europa central podría ver incendios «al estilo canadiense» que arden durante días y cubren miles de hectáreas.

Los expertos dicen que si la tierra no se gestiona mejor, es probable que el cambio climático provoque incendios forestales más intensos en el norte de Europa, que podrían ser incluso más graves que los observados en el Mediterráneo este verano, como este cerca de Atenas, Grecia. (Alkis Konstantinidis / Reuters)

«Si eso fuera a [happen], el comportamiento del fuego sería incluso más extremo que en Grecia o España «, dijo.

Encontrar una solucion

Expertos en incendios como Goldammer, Held y Castellnou han sabido durante décadas cómo prevenir estos megafuegos, a través de quemaduras controladas, brechas de fuego y otras técnicas que limitan su combustible y controlan su movimiento.

Pero comprar aviones y helicópteros de extinción de incendios no solo es más popular para los gobiernos que se enfrentan a un público enojado y devastado, sino que también es significativamente más fácil.

«Para implementar la prevención de incendios a nivel de paisaje, se necesitan recursos», dijo Held, «[and] necesitas apoyo político «.

La mayor parte de las tierras forestales de Europa son de propiedad privada en pequeñas parcelas, y gran parte de ellas pertenecen a propietarios que no viven allí. Si bien la mayoría de los terratenientes darán la bienvenida con gusto a un equipo de bomberos que venga a salvar su bosque de los incendios forestales, las quemaduras controladas cuando no hay peligro aparente es una historia diferente.

«Es como una vacuna. Un pequeño incendio es una vacuna para el mayor incendio», dijo Castellnou. «[And] actuamos como una sociedad antivacunas. No queremos que el fuego toque nuestro bosque «.

Incluso donde se permiten las quemaduras, sigue existiendo el problema de un paisaje rural no gestionado. Goldammer dice que los gobiernos probablemente necesitarán introducir nuevos incentivos financieros para alentar a las personas a participar como voluntarias en programas de gestión de tierras, así como para repoblar el campo.

«Un gobierno no puede lograr eso dentro de un período electoral», dijo, por lo que es «de un atractivo muy limitado» para cualquier administración.

Los bomberos examinan los restos de un incendio forestal cerca de Ávila, España, en agosto. (Cesar Manso / AFP a través de Getty Images)

Hay algunas razones para el optimismo. El Fondo de Recuperación y Resiliencia posterior al COVID-19 de la Unión Europea está destinando enormes sumas de dinero a los gobiernos, incluida la mitigación del cambio climático.

«El dinero ahora está disponible», dijo Karvallas del WWF griego. Pero «existen grandes, grandes desafíos para cambiarlo en la dirección correcta».

Held sigue siendo pesimista. La burocracia europea es demasiado compleja para que navegue la mayoría de los pequeños propietarios y, al menos por ahora, falta liderazgo político.

«No veo que el dolor sea lo suficientemente alto», dijo. «Aún es una decisión más cómoda … seguir haciendo lo que estamos haciendo y eventualmente tener un desastre, pero solo por unas pocas semanas».

Una cosa es segura: la tolerancia de los europeos al empeoramiento de las temporadas de incendios se está reduciendo y los gobiernos son cada vez más conscientes de que no pueden superar los incendios para siempre.

«Si realmente quieres superar … estas condiciones extremas que hemos visto en Grecia, Italia y España», dijo Held, la gestión de la tierra «es la única receta».

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