Los bomberos envolvieron la base del árbol más grande del mundo con una manta resistente al fuego mientras intentaban salvar una famosa arboleda de gigantescas secuoyas de los incendios forestales que ardían en la escarpada Sierra Nevada de California.

El colosal Árbol General Sherman en el Bosque Gigante del Parque Nacional Sequoia, algunas otras secuoyas, el Museo del Bosque Gigante y otros edificios fueron envueltos para protección contra la posibilidad de llamas intensas, dijo la portavoz de incendios Rebecca Paterson.

La envoltura de aluminio puede soportar un calor intenso durante períodos cortos. Los funcionarios federales dicen que han estado usando el material durante varios años en todo el oeste de Estados Unidos para proteger estructuras sensibles de las llamas. Cerca del lago Tahoe, algunas casas que estaban envueltas en material protector sobrevivieron a un incendio forestal reciente, mientras que otras cercanas fueron destruidas.

Se esperaba que Colony Fire, uno de los dos que ardían en el Parque Nacional Sequoia, llegara al Bosque Gigante, una arboleda de 2.000 secuoyas, en unos días, dijeron los bomberos.

Sin embargo, el fuego no creció significativamente el jueves ya que una capa de humo redujo su propagación por la mañana, dijo la portavoz de bomberos Katy Hooper.

El Windy Fire arde en el Bosque Nacional Sequoia, California, el jueves. El fuego ha quemado Peyrone Sequoia Grove y continúa amenazando a otras secuoyas, según los bomberos. (Noah Berger / The Associated Press)

Se produce después de que un incendio forestal mató a miles de secuoyas, algunas tan altas como rascacielos y miles de años de antigüedad, en la región el año pasado.

El árbol General Sherman es el más grande del mundo por volumen, con 1.487 metros cúbicos, según el Servicio de Parques Nacionales. Tiene una altura de 84 metros y una circunferencia de 31 metros a nivel del suelo.

Parques nacionales Sequoia y Kings Canyon Supt. Clay Jordan enfatizó la importancia de proteger los árboles masivos de incendios de alta intensidad durante una sesión informativa para bomberos.

Parques Nacionales Sequoia y Kings Canyon Supt. Clay Jordan habla con los bomberos que luchan contra el incendio del complejo KNP durante una sesión informativa el jueves por la mañana en el condado de Tulare, California. (Noah Berger / The Associated Press)

Se esperaba que una historia de 50 años de uso de quemas prescritas (incendios provocados a propósito para eliminar otros tipos de árboles y vegetación que de otro modo alimentarían los incendios forestales) en las arboledas de secuoyas de los parques ayudara a los árboles gigantes a sobrevivir al disminuir el impacto si las llamas los alcanzan. .

Un «historial sólido de incendios de incendios prescritos en esa área es motivo de optimismo», dijo Paterson. «Con suerte, el Bosque Gigante saldrá ileso de esto».

Las secuoyas gigantes están adaptadas al fuego, lo que puede ayudarlas a prosperar liberando semillas de sus conos y creando claros que permiten que las secuoyas jóvenes crezcan. Pero la extraordinaria intensidad de los incendios, alimentados por el cambio climático, puede abrumar a los árboles.

Eso sucedió el año pasado cuando Castle Fire mató lo que los estudios estiman que eran de 7.500 a 10.600 secuoyas grandes, según el Servicio de Parques Nacionales.

Dispara más difícil de combatir

Una sequía histórica y olas de calor ligadas al cambio climático han hecho que los incendios forestales sean más difíciles de combatir en el oeste de Estados Unidos. Los científicos dicen que el cambio climático ha hecho que la región sea mucho más cálida y seca en los últimos 30 años y continuará haciendo que el clima sea más extremo y los incendios forestales más frecuentes y destructivos.

Un equipo nacional de manejo de incendios interinstitucional tomó el mando de los esfuerzos para combatir el Paradise Fire de 30 kilómetros cuadrados y el Colony Fire de ocho kilómetros cuadrados, que estaba más cerca de la arboleda. En esa zona se realizaron operaciones para quemar vegetación y otros combustibles que pudieran alimentar las llamas.

Un helicóptero arroja agua sobre el incendio del complejo KNP que arde en el Parque Nacional Sequoia, California, el miércoles. (Noah Berger / The Associated Press)

Los incendios obligaron a la evacuación del parque esta semana, y partes de la ciudad de Three Rivers fuera de la entrada principal permanecieron evacuadas.

Hacia el sur, un incendio en la reserva india del río Tule y en el Monumento Nacional Sequoia Gigante creció significativamente de la noche a la mañana a más de 15 kilómetros cuadrados, y las cuadrillas no tenían contención, dijo un comunicado del Bosque Nacional Sequoia.

Arboledas amenazadas

El Windy Fire, también iniciado por un rayo, ha quemado parte de Peyrone Sequoia Grove en el monumento nacional, y otras arboledas se vieron amenazadas.

«Debido al terreno inaccesible, una evaluación preliminar de los efectos del fuego en los árboles de secuoya gigantes dentro de la arboleda será difícil y podría tardar días en completarse», dijo el comunicado.

El incendio llevó a la Oficina del Sheriff del condado de Tulare a advertir a las comunidades de Ponderosa, Quaking Aspen, Johnsondale y Camp Whitsett, un campamento de Boy Scouts, que estuvieran listas para evacuar si fuera necesario.

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