Las ballenas francas del Atlántico norte parecen estar reduciéndose: son un metro más cortas en promedio hoy que las ballenas de la misma especie en la década de 1980.

Y algunas ballenas son hasta tres metros más pequeñas que sus predecesoras.

Para poner eso en perspectiva, algunas de las ballenas de 10 años de hoy solo están creciendo al tamaño de una ballena de uno o dos años de hace 40 años.

Ese es el hallazgo de un estudio reciente que analiza varias décadas de datos. Es otro golpe para la especie en peligro de extinción, que ha luchado por sobrevivir. Las ballenas, que actualmente son menos de 400, están muriendo después de quedar atrapadas en artes de pesca o ser golpeadas por barcos cada año, a pesar de los esfuerzos de las intervenciones de los gobiernos canadiense y estadounidense.

«Estaba bastante sorprendido», dijo Joshua Stewart, investigador asociado de la Administración Nacional Oceanográfica y Atmosférica y autor principal del estudio en el artículo, que aparece en Current Biology, una revista revisada por pares.

Stewart comenzó a investigar el tema cuando los biólogos de campo fotografiaron lo que pensaban que era un ternero de un año en función de su tamaño, solo para darse cuenta más tarde de que la ballena en realidad tenía entre cinco y diez años.

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Los investigadores de la ballena franca del Atlántico norte, en peligro de extinción, se enfrentan a un gran golpe esta semana, ya que las últimas estimaciones de población sugieren que solo quedan 356 ballenas francas. Emma Davie de CBC informa. 2:49

Con la ayuda de otros investigadores y biólogos, Stewart acumuló tantos datos como pudo sobre el tamaño de las ballenas que se remontan a principios de los años 80.

«Los datos se recopilaron incluso antes de que yo naciera», dijo desde México, donde trabaja actualmente.

Para el estudio, los investigadores compararon tomas aéreas de aviones de hace décadas con tomas más recientes de drones. Las notas y mediciones detalladas de los biólogos de campo que datan de los años 80 también resultaron cruciales para su trabajo.

Cuando se completó la investigación, la diferencia de tamaño se hizo evidente.

¿El probable culpable? Las ballenas quedan atrapadas en los artes de pesca.

«Lo más importante que encontramos fue que las ballenas que tienen estos enredos prolongados que duran meses o años están atrofiadas en comparación con las ballenas que no están enredadas», dijo Stewart.

Se ve a una ballena franca del Atlántico norte alimentándose en 2014. Los miembros de la especie hoy son un metro más bajos que sus predecesores hace 40 años, según la nueva investigación. (Permiso NOAA / NMFS # 17355)

La mayoría de las ballenas francas del Atlántico norte quedan atrapadas en redes de pesca y trampas en algún momento de sus vidas.

«Más del 85 por ciento de la población tiene lesiones por enredos, ya sean cicatrices o equipo adherido, por lo que es un problema bastante crónico para esta población», dijo Amy Knowlton, coautora del artículo y científica principal del Anderson Cabot Center for Ocean. Vida con sede en Cambridge, Mass.

Knowlton contribuyó con los datos de enredos para el estudio después de pasar años documentando los enredos de ballenas.

El número de víctimas que queda atrapado en redes y líneas es extremadamente dañino para el cuerpo de una ballena y, a menudo, conduce a su muerte.

«Podrías imaginarte como si te pusiéramos un saco de arena y tuvieras que arrastrarlo durante unos meses o un año», dijo Stewart. «Tendrás mucha menos energía para dedicar a otras cosas, especialmente si aún estás creciendo. Podrías terminar atrofiado solo porque estás quemando tanta energía arrastrando ese saco de arena».

Stewart dice que hay una buena posibilidad de que otras especies de ballenas que a menudo están atrapadas estén experimentando una disminución similar de tamaño. Pero como las ballenas francas del Atlántico norte han estado al borde de la extinción durante tanto tiempo, son una de las pocas especies con un conjunto de datos tan detallado que se remonta a décadas y que los investigadores pueden usar para demostrarlo.

El autor principal, Joshua Stewart, sospecha que el problema es que las ballenas se enredan en los artes de pesca. (Enviado por Joshua Stewart)

No son solo las ballenas maduras atrapadas en artes las que se están volviendo más pequeñas.

Las crías de ballenas cuyas madres están enredadas también tienen más probabilidades de sufrir atrofia según el estudio.

Eso es porque las madres atrapadas en el engranaje también están tratando de producir leche y alimentar a sus crías. Gastar energía en tratar de sobrevivir quita energía que de otro modo se gastaría en producir leche.

«Para una mujer con lesiones graves, también estaría la energía que necesita para curarse de esas lesiones y eso desvía la energía de amamantar a su cría para que pueda intentar curarse y sobrevivir», dijo Knowlton.

La coautora Amy Knowlton dice que usar cuerdas más débiles utilizadas en la pesca, o deshacerse de las cuerdas por completo, son las mejores opciones para prevenir los enredos de ballenas francas del Atlántico norte. (Enviado por Amy Knowlton)

El uso de cuerdas más débiles para pescar les daría a las ballenas una mejor oportunidad de liberarse, según Knowlton. Mejor aún, deshacerse de las cuerdas por completo, utilizando trampas sin cuerdas, evitaría que las ballenas queden atrapadas en primer lugar.

Ambos científicos creen que si las ballenas tuvieran la oportunidad de recuperarse, la especie eventualmente volvería a su tamaño normal.

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