Les baleines noires de l’Atlantique Nord semblent diminuer : elles mesurent en moyenne un mètre de moins aujourd’hui que les baleines de la même espèce l’étaient dans les années 1980.

Et certaines baleines sont jusqu’à trois mètres plus petites que leurs prédécesseurs.

Pour mettre cela en perspective, certaines des baleines de 10 ans d’aujourd’hui ne font que grossir de la taille d’une baleine d’un ou deux ans d’il y a 40 ans.

C’est la conclusion d’une étude récente portant sur plusieurs décennies de données. C’est un autre coup porté à l’espèce en voie de disparition, qui a lutté pour survivre. Les baleines, qui sont actuellement moins de 400, meurent après avoir été piégées dans des engins de pêche ou heurtées par des navires chaque année, malgré les efforts des interventions des gouvernements canadien et américain.

« J’ai été assez choqué », a déclaré Joshua Stewart, chercheur associé à la National Oceanographic and Atmospheric Administration et auteur principal de l’étude sur l’article, qui apparaît dans Biologie actuelle, une revue à comité de lecture.

Stewart a commencé à se pencher sur le sujet lorsque des biologistes de terrain ont photographié ce qu’ils pensaient être un veau d’un an en fonction de sa taille, pour se rendre compte plus tard que la baleine avait en fait cinq à dix ans.

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Les chercheurs sur la baleine noire de l’Atlantique Nord, en voie de disparition, subissent un coup dur cette semaine, car les dernières estimations de la population suggèrent qu’il ne reste plus que 356 baleines noires. Le reportage d’Emma Davie de la CBC. 2:49

Avec l’aide de divers autres chercheurs et biologistes, Stewart a amassé autant de données qu’il a pu sur la taille des baleines datant du début des années 80.

« Les données étaient collectées avant même que je sois né », a-t-il déclaré depuis le Mexique, où il travaille actuellement.

Pour l’étude, les chercheurs ont comparé des prises de vue aériennes vieilles de plusieurs décennies à partir d’avions à des prises de vue plus récentes de drones. Les notes et les mesures détaillées des biologistes de terrain remontant aux années 80 se sont également avérées cruciales pour leur travail.

Une fois la recherche terminée, la différence de taille est devenue évidente.

Le coupable probable ? Les baleines se font prendre dans les engins de pêche.

« La grande chose que nous avons trouvée était que les baleines qui ont ces enchevêtrements prolongés qui durent des mois ou des années sont rabougries par rapport aux baleines qui ne sont pas enchevêtrées », a déclaré Stewart.

Une baleine noire de l’Atlantique Nord se nourrit en 2014. Les membres de l’espèce mesurent aujourd’hui un mètre de moins que leurs prédécesseurs il y a 40 ans, selon la nouvelle étude. (Permis NOAA/NMFS #17355)

La plupart des baleines noires de l’Atlantique Nord se retrouvent piégées dans des filets de pêche et des pièges à un moment de leur vie.

« Plus de 85 % de la population a des blessures par enchevêtrement, des cicatrices ou des engins attachés, c’est donc un problème assez chronique pour cette population », a déclaré Amy Knowlton, co-auteur de l’article et scientifique principale au Anderson Cabot Center for Ocean. Vie basée à Cambridge, Mass.

Knowlton a fourni les données d’enchevêtrement pour l’étude après avoir passé des années à documenter les enchevêtrements de baleines.

Le péage pris dans les filets et les lignes est extrêmement dommageable pour le corps d’une baleine et conduit souvent à sa mort.

« Vous pourriez en quelque sorte imaginer comme si nous vous attachions un sac de sable et que vous deviez le traîner pendant quelques mois ou un an », a déclaré Stewart. « Vous allez avoir beaucoup moins d’énergie à consacrer à d’autres choses, surtout si vous continuez à grandir. Vous pourriez vous retrouver rabougri simplement parce que vous brûlez tellement d’énergie en traînant ce sac de sable. »

Stewart dit qu’il y a de fortes chances que d’autres espèces de baleines qui sont souvent prises au piège connaissent une diminution de taille similaire. Mais comme les baleines franches de l’Atlantique Nord sont au bord de l’extinction depuis si longtemps, elles sont l’une des rares espèces à disposer d’un ensemble de données aussi détaillées remontant à des décennies que les chercheurs peuvent utiliser pour le prouver.

L’auteur principal Joshua Stewart soupçonne que les baleines s’emmêlent dans les engins de pêche sont le problème. (Soumis par Joshua Stewart)

Ce ne sont pas seulement les baleines matures capturées avec des engins qui deviennent de plus en plus petites.

Selon l’étude, les baleineaux dont les mères sont empêtrées sont également plus susceptibles d’être rabougris.

C’est parce que les mères prises dans des engins essaient également de produire du lait et de nourrir leurs petits. Dépenser de l’énergie pour essayer de survivre enlève de l’énergie qui serait autrement dépensée pour produire du lait.

« Pour une femme souffrant de blessures graves, il y aurait également l’énergie dont elle a besoin pour guérir de ces blessures et cela détourne l’énergie de l’allaitement de son veau afin qu’elle puisse essayer de guérir et de survivre », a déclaré Knowlton.

La co-auteure Amy Knowlton affirme que l’utilisation de cordes plus faibles utilisées dans la pêche, ou l’élimination complète des cordes, sont les meilleures options pour prévenir les enchevêtrements de baleines noires de l’Atlantique Nord. (Soumis par Amy Knowlton)

Selon Knowlton, l’utilisation de cordes plus faibles pour la pêche donnerait aux baleines une meilleure chance de se libérer. Mieux encore, se débarrasser complètement des cordes, en utilisant des pièges sans corde, empêcherait les baleines de se faire prendre en premier lieu.

Les deux scientifiques pensent que si les baleines avaient la chance de récupérer, l’espèce finirait par retrouver sa taille normale.

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