Nordatlantische Glattwale scheinen zu schrumpfen: Sie sind heute durchschnittlich einen Meter kleiner als Wale derselben Art in den 1980er Jahren.

Und manche Wale sind bis zu drei Meter kleiner als ihre Vorgänger.

Um das ins rechte Licht zu rücken, einige der heutigen 10-jährigen Wale werden nur noch so groß wie ein ein- oder zweijähriger Wal von vor 40 Jahren.

Das ist das Ergebnis einer aktuellen Studie, die Daten aus mehreren Jahrzehnten untersucht. Es ist ein weiterer Schlag für die vom Aussterben bedrohte Spezies, die um ihr Überleben gekämpft hat. Die derzeit weniger als 400 Wale sterben jedes Jahr, nachdem sie in Fanggeräten gefangen oder von Schiffen getroffen wurden, trotz der Bemühungen sowohl der kanadischen als auch der amerikanischen Regierung.

„Ich war ziemlich schockiert“, sagte Joshua Stewart, ein wissenschaftlicher Mitarbeiter der National Oceanographic and Atmospheric Administration und Hauptautor der Studie über das Papier, das erscheint in Aktuelle Biologie, eine von Experten begutachtete Zeitschrift.

Stewart begann sich mit dem Thema zu beschäftigen, als Feldbiologen ein ihrer Meinung nach einjähriges Kalb fotografierten, nur um später festzustellen, dass der Wal tatsächlich fünf bis zehn Jahre alt war.

UHR | Warum die Population der Glattwale zurückgeht:

Forscher des vom Aussterben bedrohten Nordatlantischen Glattwals haben diese Woche einen schweren Schlag zu verkraften, da die neuesten Populationsschätzungen darauf hindeuten, dass es nur noch 356 Glattwale gibt. Das berichtet Emma Davie vom CBC. 2:49

Mit Hilfe verschiedener anderer Forscher und Biologen sammelte Stewart so viele Daten wie möglich über die Größe der Wale aus den frühen 80er Jahren.

„Die Daten wurden schon vor meiner Geburt gesammelt“, sagte er aus Mexiko, wo er derzeit arbeitet.

Für die Studie verglichen die Forscher jahrzehntealte Luftaufnahmen von Flugzeugen mit neueren Aufnahmen von Drohnen. Auch detaillierte Aufzeichnungen und Messungen der Feldbiologen aus den 80er Jahren erwiesen sich als entscheidend für ihre Arbeit.

Als die Forschung abgeschlossen war, wurde der Größenunterschied deutlich.

Der wahrscheinliche Täter? Wale verfangen sich in Fanggeräten.

„Die große Sache, die wir herausgefunden haben, war, dass Wale, die diese ausgedehnten Verstrickungen haben, die Monate oder Jahre andauern, im Vergleich zu Walen, die nicht verstrickt sind, verkümmert sind“, sagte Stewart.

2014 wird ein Nordatlantik-Glattwal beim Fressen gesichtet. Laut der neuen Forschung sind die Mitglieder der Art heute einen Meter kleiner als ihre Vorgänger vor 40 Jahren. (NOAA/NMFS-Genehmigung #17355)

Die meisten Nordatlantischen Glattwale werden irgendwann in ihrem Leben in Fischernetzen und Fallen gefangen.

„Über 85 Prozent der Bevölkerung haben Verhedderungsverletzungen, entweder Narben oder befestigte Ausrüstung, daher ist dies ein ziemlich chronisches Problem für diese Bevölkerung“, sagte Amy Knowlton, Mitautorin des Artikels und leitende Wissenschaftlerin am Anderson Cabot Center for Ocean Leben in Cambridge, Massachusetts.

Knowlton steuerte die Verstrickungsdaten für die Studie bei, nachdem er jahrelang damit verbracht hatte, Walverstrickungen zu dokumentieren.

Der in Netzen und Leinen gefangene Tribut schädigt den Körper eines Wals extrem und führt oft zu seinem Tod.

„Man kann sich vorstellen, dass man sich einen Sandsack anschnallen würde und den man ein paar Monate oder ein Jahr lang herumschleppen müsste“, sagte Stewart. „Sie werden viel weniger Energie haben, um sich anderen Dingen zu widmen, besonders wenn Sie noch wachsen. Sie könnten am Ende verkümmert sein, nur weil Sie so viel Energie verbrennen, wenn Sie diesen Sandsack herumschleppen.“

Stewart sagt, es besteht eine gute Chance, dass andere Walarten, die oft umgarnt werden, einen ähnlichen Rückgang erfahren. Aber da Nordatlantik-Glattwale schon so lange vom Aussterben bedroht sind, sind sie eine der wenigen Arten mit einem so detaillierten Datensatz, der Jahrzehnte zurückreicht, den Forscher verwenden können, um dies zu beweisen.

Hauptautor Joshua Stewart vermutet, dass Wale das Problem sind, sich in Fanggeräten zu verheddern. (Eingereicht von Joshua Stewart)

Nicht nur die ausgewachsenen Wale werden kleiner.

Laut der Studie sind auch Walkälber, deren Mütter verstrickt sind, häufiger verkümmert.

Das liegt daran, dass Mütter, die in Fanggeräten gefangen sind, auch versuchen, Milch zu produzieren und ihre Jungen zu füttern. Der Energieaufwand für den Versuch, zu überleben, nimmt Energie weg, die sonst für die Milchproduktion aufgewendet werden würde.

„Für eine Frau mit schweren Verletzungen gibt es auch die Energie, die sie braucht, um von diesen Verletzungen zu heilen, und das lenkt die Energie davon ab, ihr Kalb zu stillen, damit sie versuchen kann zu heilen und zu überleben“, sagte Knowlton.

Die Co-Autorin Amy Knowlton sagt, dass die Verwendung schwächerer Seile, die beim Angeln verwendet werden, oder die vollständige Entfernung von Seilen die besten Optionen sind, um Verwicklungen des Nordatlantischen Glattwals zu verhindern. (Eingereicht von Amy Knowlton)

Die Verwendung schwächerer Seile zum Angeln würde den Walen laut Knowlton bessere Chancen geben, sich zu befreien. Noch besser wäre es, die Seile ganz loszuwerden, indem man seillose Fallen verwendet, um zu verhindern, dass Wale gefangen werden.

Beide Wissenschaftler glauben, dass die Art irgendwann zu ihrer normalen Größe zurückkehren würde, wenn den Walen die Chance zur Erholung gegeben würde.

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